NICOLET : UNE RIVIÈRE AUX MULTIPLES APPELLATIONS

La rivière Nicolet a porté différentes appellations au fil des années avant d’accéder définitivement au patronyme qu’on lui connait aujourd’hui. Sur les premières cartes topographiques datant du début de la colonie, on s’inspire surtout des premiers explorateurs de l’époque pour baptiser le cours d’eau. Plus tard, les nouveaux maîtres de la jeune seigneurie de Nicolet se disputeront à leur tour le privilège de nommer la rivière en leur honneur.

Dans un premier temps, en 1555, l’explorateur et cartographe français André Thevet affirme avoir consulté une carte topographique établie par Jacques Cartier sur laquelle on distingue nettement l’endroit où le fleuve Saint-Laurent s’élargit pour former un lac, que le navigateur Malouin baptise alors, Angoulême. Plus tard, le 29 juin 1603 : « Champlain, venant de Trois-Rivières, entre dans un lac qui a 15 lieues de long et quelques 7 ou 8 lieues de large ». Cette date coïncide avec la fête de saint Pierre et l’explorateur baptise ce lac en l’honneur du bienheureux apôtre. Ce même jour de 1603, Champlain signale : « À l’entrée du lac, du côté du sud, à environ une lieue, il y a une rivière qui est assez grande et qui va dans les terres quelques soixante à quatre-vingt lieues ». Six ans plus tard, soit en juillet 1609, lorsque Champlain évoque à nouveau la présence de cette « belle rivière en beau et bon pays », il la nomme rivière Du Pont : « en mémoire du sieur du Pont-Gravé, dit Pontgravé, riche négociant de Saint-Malo qui aida Champlain à faire la traite ». Pont-Gravé pratique le commerce des fourrures entre Tadoussac et Trois-Rivières, depuis au moins 1598, précédant ainsi de quelques années le premier voyage de Champlain au Canada.

Alors qu’il dresse une nouvelle carte en 1632, le fondateur de Québec appelle Dugua la rivière se trouvant au sud de l’embouchure du lac Saint-Pierre. Champlain se serait alors rallié aux relevés topographiques des jésuites dont la considération penche plus du côté de l’explorateur Pierre Dugua, que de celui de François du Pont-Gravé. Une hérésie, selon l’historien Benjamin Sulte : « Depuis 1609, ce Dugua de Mons n’avait plus rien à faire en Canada. Il n’est jamais venu ici et n’a en rien contribué à la colonisation. C’était un seigneur qui espérait gagner de l’argent par les pelleteries en 1608 et cette seule année ». Il s’avère néanmoins que Pierre Dugua de Mons, à titre de lieutenant-gouverneur de la Nouvelle-France, a contribué à la fondation de Port-Royal de même qu’à celle de Québec, en compagnie de Samuel de Champlain.

Les premiers seigneurs de Nicolet tentent à leur tour d’imposer leur patronyme pour désigner la rivière arrosant leur fief: « Pierre Mouet, sieur de Moras, la nommera rivière Mouet, Arnould Laubia la désignera sous le titre de rivière Laubia, et enfin Michel Cressé réussira, selon une carte éditée en 1678, à faire prévaloir de son vivant celui de Cressé ». C’est toutefois peu de temps après la fondation de Trois-Rivières que le nom de Nicolet commence à s’imposer. Le célèbre découvreur a séjourné dans cette ville de 1635 jusqu’à sa mort accidentelle, en 1642. Ce fut un homme fort apprécié qui rendit d’inestimables services au pays à titre d’explorateur et d’interprète. « Plus que bien d’autres, il méritait que son nom restât imprimé sur notre sol en caractère indélébile ». Finalement, c’est la place privilégiée qu’occupe Jean Nicolet dans l’imaginaire populaire collectif qui parvient à imposer le nom de l’explorateur pour désigner notre belle rivière.

Références :
Fonds Elzear Bellemare, F045/D2/1
Histoire de Nicolet 1669-1924, Elzear Bellemare, imprimerie d’Arthabaska, 1924

La rivière Nicolet, vue de la pointe de l’Île à la Fourche 1881, dessin de Thomas-Marie-Olivier Maurault, collection Séminaire de Nicolet

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